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Los glaciares del Himalaya se derriten a causa de las temperaturas tan altas que vivimos. Han derretido hasta una cuarta parte del hielo glacial del Himalaya en los últimos 40 años. Esto lo a revelado un estudio de fotos satelitales desclasificadas de los años setenta.

Las montañas del Himalaya albergan el pico más alto del Monte Everest a 8848 metros. También el tercer depósito más grande de hielo y nieve en el mundo, después de la Antártida y el Ártico. Ahora, el primer estudio completo de esta remota región, revela que sus glaciares perdieron miles de millones de toneladas de hielo. Esto es equivalente a más de un pie vertical y a la mitad de hielo cada año, de 2000 a 2016.

Eso es el doble de la cantidad de fusión que tuvo lugar entre 1975 y 2000. Lo que revela que la pérdida de hielo se está acelerando con el aumento de las temperaturas. También amenaza los suministros de agua para cientos de millones de personas río abajo en gran parte de Asia.

Esta es la primera mirada exhaustiva a lo que les sucedió a los glaciares en el Himalaya durante un período de 40 años, dijo el autor principal Joshua Maurer, del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia. El estudio fue publicado en Science Advances .

“Nuestro estudio revela una señal sólida de que los glaciares del Himalaya se derriten. Esta relacionada con el aumento de las temperaturas debido al cambio climático”, dice Maurer. Se estima que hasta la cuarta parte del hielo de la región se ha perdido en los últimos 40 años.

Las temperaturas en la región han aumentado un grado Celsius (1.8 grados Fahrenheit) respecto a las de 1975 a 2000, según los datos de temperatura recopilados de las estaciones terrestres. Los investigadores calcularon la cantidad de derretimiento resultado de las temperaturas más cálidas, para confirmar que un grado fue suficiente para producir una pérdida tan masiva de hielo glaciar.

“Un aumento de un grado C es un gran cambio”, dice el coautor Joerg Schaefer, profesor del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia. “En la mitad de la última edad de hielo, la temperatura media anual era solo 3 grados C más fría”, dice.

Espiando al hielo glacial

La señal que muestra que los glaciares del Himalaya se derriten, esta relacionada con el aumento de las temperaturas. No sería tan clara si no fuera por los satélites espías de EE. UU. Los satélites militares KH-9 Hexagon de 1973 a 1980 para ser precisos, que fotografiaron la región. 

Las imágenes desclasificadas de esos satélites se convirtieron en modelos tridimensionales para mostrar cuáles eran las elevaciones y tamaños de los glaciares en la década de 1970, dijo Maurer. Luego, se compararon con las imágenes satelitales de la NASA más recientes, que muestran elevaciones cambiantes del hielo con el tiempo. Eso permitió a los investigadores estudiar los cambios en 650 de los glaciares más grandes. Estos representan el 55 por ciento del hielo glacial en la región durante los últimos 40 años.

Los glaciares en el Himalaya están mucho menos estudiados que Groenlandia. Se encuentran en las regiones más peligrosas, tanto física como políticamente, para investigar, dijo Maurer. El Himalaya abarca 1.500 millas, pasando por las naciones de India, Pakistán, Afganistán, China, Bután y Nepal.

El hielo y la nieve en la región son la fuente de los poderosos ríos de Asia, incluidos el Indo, el Yangtze y el Ganga-Brahmaputra. El estudio no incluyó las enormes cadenas adyacentes de la alta montaña de Asia, como Pamir, Hindu Kush o Tian Shan. Otros estudios sugieren que también se está produciendo una fusión similar allí.

Esta fusión significa que es 1.6 veces mayor que si los glaciares fueran estables, lo que da un resultado de inundaciones estacionales y la creación de muchos lagos glaciares que crean un riesgo de inundaciones catastróficas. En mayo de 2012, una de esas inundaciones mató a más de 60 personas en aldeas cercanas a Pokhara, Nepal. También destruyó casas e infraestructuras.

Derritiéndose desde dentro

El nuevo estudio es enormemente significativo y preocupante. Existe una gran cantidad de personas que dependen del agua de deshielo de los glaciares para la energía hidroeléctrica y el riego, dijo Duncan Quincey, un glaciólogo de la Universidad de Leeds en el Reino Unido que trabaja en el Himalaya.

El proyecto de investigación de Quincey, llamado EverDrill , implica perforar profundamente el glaciar Khumbu de Nepal y monitorear las temperaturas del hielo. Los datos de EverDrill muestran que los glaciares se están calentando internamente y que grandes volúmenes de hielo ya pueden estar cerca del punto de fusión, dijo Quincey.

Sin recortes sustanciales en las emisiones de combustibles fósiles para 2100, el Himalaya podría perder el 66 por ciento de su hielo, según un importante informe compilado recientemente por más de 200 investigadores durante un período de cinco años.

“El calentamiento global está en camino de transformar los picos de montañas cubiertas de glaciares … [en] rocas desnudas en menos de un siglo”, dijo Philippus Wester del Centro Internacional para el Desarrollo Integrado de Montañas en un comunicado .

Quedarse sin agua

Unos 800 millones de personas dependen en parte de la corriente estacional de los glaciares del Himalaya para riego, energía hidroeléctrica y agua potable. El derretimiento acelerado hasta ahora parece ser una corriente creciente durante las estaciones cálidas, pero los científicos comentan que disminuirá en décadas a medida que los glaciares pierdan masa.

“Asia enfrenta un desastre épico entre olas de calor extremas y flujos de agua reducidos desde el Himalaya”, dice Schaefer de la Universidad de Columbia. “Necesitamos un despertar social y gastar una parte significativa de nuestra economía para evitar los riesgos catastróficos que enfrentamos”.